Explicatif: Fonctionnement des oreilles

Les oreilles peuvent être souples et coriaces comme celles d’un éléphant, pointues et pelucheuses comme celles d’un chat, ou des disques plats et ronds comme ceux d’une grenouille. Mais peu importe leur forme ou leur taille, les vertébrés utilisent leurs oreilles pour amplifier les ondes sonores entrantes et les transformer en signaux que le cerveau peut interpréter. Le résultat nous permet d’entendre la trompette de l’éléphant, le ronronnement du chat et le croassement de la grenouille. Aussi, bien sûr, nos chansons préférées.

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OREILLE MOYENNE: Dans l’oreille moyenne, les ondes sonores frappent la membrane tympanique ou le tympan. Les vibrations se déplacent jusqu’aux trois osselets et se dirigent vers l’oreille interne.
OREILLE INTERNE: Dans l’oreille interne, des ondes sonores font vibrer de minuscules cellules ciliées dans la cochlée en forme d’escargot. Les signaux de ces cellules se dirigent vers le cerveau.

Les deux : Blausen.com personnel (2014). « Galerie médicale de Blausen Medical 2014 ». WikiJournal de médecine 1 (2). doi: 10.15347/wjm/2014.010. ISSN 2002-4436 / Wikimedia Commons (CC BY 3.0); Adapté par L. Steenblik Hwang

Le son voyage dans l’air en vagues qui se compressent, s’étirent puis se répètent. La compression exerce une poussée sur des objets, tels que des tissus auriculaires. Comme une vague s’étire, elle tire sur le tissu. Ces aspects de l’onde font vibrer tout ce qu’un son frappe.

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Les ondes sonores frappent d’abord l’oreille externe. C’est une partie souvent visible sur la tête. Il est également connu sous le nom de pinna ou oreillette. La forme de l’oreille externe aide à recueillir le son et à le diriger à l’intérieur de la tête vers les oreilles moyennes et intérieures. En cours de route, la forme de l’oreille aide à amplifier le son — ou à augmenter son volume — et à déterminer d’où il vient.

À partir de l’oreille externe, les ondes sonores traversent un tube appelé conduit auditif. Chez les personnes, ce petit tube mesure environ 2,5 centimètres (1 pouce) de long. Tous les animaux n’ont pas d’oreille externe et de conduit auditif. De nombreuses grenouilles, par exemple, ont juste une tache plate derrière les yeux. C’est leur tympan.

Chez les animaux ayant une oreille externe et un conduit auditif, le tympan — ou tympan – est à l’intérieur de la tête. Cette membrane étanche s’étend à l’extrémité du conduit auditif. Lorsque les ondes sonores claquent dans ce tympan, elles font vibrer sa membrane. Cela déclenche des ondes de pression qui gonflent dans l’oreille moyenne.

À l’intérieur de l’oreille moyenne se trouve une petite cavité avec trois petits os. Ces os sont le malleus (qui signifie « marteau » en latin), l’incus (qui signifie « enclume » en latin) et l’étrier (qui signifie « étrier » en latin). Chez les gens, ces trois os sont connus sous le nom d’osselets. Ce sont les plus petits os du corps. Les étriers (STAY-pees), par exemple, ne mesurent que 3 millimètres (0,1 pouce) de long! Ces trois os travaillent ensemble pour recevoir des ondes sonores et les transmettre à l’oreille interne.

Cependant, tous les animaux n’ont pas ces osselets. Les serpents, par exemple, manquent à la fois de l’oreille externe et de l’oreille moyenne. En eux, la mâchoire transmet les vibrations sonores directement à l’oreille interne.

À l’intérieur de cette oreille interne se trouve une structure en forme d’escargot remplie de liquide. Cela s’appelle la cochlée (KOAK-lee-uh). À l’intérieur se trouvent des rangs de cellules « pileuses » microscopiques. Ils contiennent des faisceaux de minuscules mèches ressemblant à des cheveux intégrés dans une membrane semblable à un gel. Lorsque les vibrations sonores pénètrent dans la cochlée, elles font osciller la membrane — et ses cellules ciliées — d’un va-et-vient à l’autre. Leurs mouvements envoient des messages au cerveau qui enregistrent le son comme l’une des nombreuses hauteurs distinctes.

Les cellules ciliées sont fragiles. Quand on meurt, c’est parti pour toujours. Ainsi, au fil du temps, à mesure que ceux-ci disparaissent, les gens commencent à perdre la capacité de détecter certains sons. Les cellules ciliées qui répondent aux sons aigus ont tendance à mourir en premier. Par exemple, un adolescent peut être capable d’entendre un son avec une fréquence très élevée de 17 400 hertz, tandis que quelqu’un avec des oreilles plus âgées peut ne pas le faire. Vous voulez une preuve? Vous pouvez le tester vous-même ci-dessous.

Écoutez les sons de cette vidéo. Vous les entendez toutes ? Si vous le pouvez, vous avez probablement moins de 20 ans.ASAPScience

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