Les bébés entendants de Parents Sourds « Babillent » avec leurs mains

Les scientifiques ont longtemps débattu des raisons pour lesquelles les bébés babillent. Certains soutiennent que les « ooos » et les « aaas » d’un enfant de sept mois sortent juste lorsqu’elle ouvre et ferme la bouche. D’autres suggèrent que le babillage montre la sensibilité croissante d’un bébé aux modèles et aux rythmes de la parole humaine. Une nouvelle expérience, rapportée aujourd’hui dans Nature, donne foi à la deuxième idée. Laura Ann Petitto du Dartmouth College et ses collègues ont étudié les mouvements de la main des bébés entendants nés de parents sourds profonds et ont constaté que ces enfants semblaient « babiller » avec leurs mains.

Pour mesurer avec précision les gestes de leurs petits sujets, le groupe de Petitto a utilisé des capteurs optiques qui suivaient les trajectoires des diodes électroluminescentes placées sur les mains des bébés. De cette façon, ils ont étudié trois enfants de parents sourds et trois enfants de parents entendants. Les bébés, qui étaient tous considérés comme étant au même niveau de développement, sont venus pour des examens à l’âge de six, dix et 12 mois. Les chercheurs ont découvert que les bébés entendants exposés au langage des signes présentaient deux modèles distincts de mouvements de la main, dont un seul qu’ils partageaient avec les autres enfants.

En effet, les nourrissons des parents signataires produisaient exclusivement des mouvements de la main à basse fréquence. Les autres bébés ne faisaient que des gestes à haute fréquence. De plus, les bébés exposés aux signes ont fait les mouvements à basse fréquence dans un espace restreint devant leur corps, une zone qui correspondait à l’espace dans lequel les signes sont faits. « Cette distinction dramatique entre les deux types de mouvements de la main indique que les bébés le trouvent important et peuvent utiliser les motifs rythmiques sous-jacents au langage humain », explique Petitto. Ensuite, ils envisagent d’explorer les rythmes chantés que les parents utilisent pour communiquer avec leurs nourrissons.

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